Początki i pierwsze sukcesy (lata 1878 – 1909)

Manchester United Football Club został założony w 1878 roku, początkowo nosząc zupełnie inną nazwę – Newton Heath LYR (Lancashire and Yorkshire Railway). Nie mając pojęcia o tym, jak wielki wpływ wywrą na angielski, a także światowy futbol, robotnicy kolei oddawali się piłkarskiej pasji, grając najpierw mecze z innymi departamentami LYR, a później również przeciwko innym spółkom kolejowym.

Gdy w 1888 roku utworzono The Football League, drużyna Newton Heath uznała, że nie jest na tyle dobra, by dołączyć do reszty założycieli, wśród których znalazły się m. in. Blackburn Rovers czy Preston North End. Zespół Newton zadebiutował w najstarszych rozgrywkach piłkarskich świata dopiero w 1892 roku.

Niestety, wkrótce dały o sobie znać problemy finansowe i wyglądało na to, że na początku nowego stulecia Newton Heath stanie przed groźbą upadku. Klub został jednak uratowany przez właściciela jednego z lokalnych browarów, Johna Henry’ego Daviesa. Legenda głosi, że dowiedział się on o problemach zespołu przez przypadek, znajdując psa należącego do kapitana Newton, Harry’ego Stafforda.

John Henry Davies postanowił zainwestować w Newton Heath, oczywiście oczekując profitów z racji prowadzenia klubu. Doprowadziło to do zmiany nazwy. Po odrzuceniu innych propozycji, wśród których znalazły się m. in. Manchester Central czy Manchester Celtic, na przełomie kwietnia i maja 1902 roku narodził się Manchester United.

Kolejną wpływową osobą, która pojawiła się w klubie, był Ernest Mangnall. Został on zatrudniony na stanowisku sekretarza w 1903 roku, jednak powszechnie uznano go za pierwszego menedżera w historii drużyny. Jego zespół (w tym nowo pozyskani: bramkarz Harry Moger i napastnik Charlie Sagar) kończył rozgrywki Second Division na 3. miejscu w sezonach 1903/1904 i 1904/1905.

Kolejny rok miał być jednym z najlepszych w początkowych latach istnienia Manchesteru United. Klub osiągnął ćwierćfinał Pucharu Anglii, ale co ważniejsze – zdobył też wicemistrzostwo Second Division. Dwanaście lat po spadku do niższej klasy rozgrywkowej, Manchester United nareszcie powrócił do pierwszej ligi. Ważnym ogniwem zespołu była linia obrony, złożona z Dicka Duckwortha, Alexa Bella i kapitana Charliego Robertsa.

Celebrującemu sukces klubu Mangnallowi udało się pozyskać Billy’ego Mereditha z zespołu lokalnego rywala, Manchesteru City. Zawodnik o przydomku „Walijski Czarodziej” został wplątany w skandal łapówkarski w Man City i miał być wystawiony na sprzedaż, wraz z 17 innymi piłkarzami. Mangnall zadziałał bardzo szybko i pozyskał Mereditha zanim zaczęły się licytacje.

Pojawienie się skrzydłowego okazało się bardzo ważne – Meredith asystował niezliczoną ilość razy przy golach Sandy’ego Turnbulla w sezonie 1907/1908, w którym Manchester United wygrał po raz pierwszy w rozgrywkach Football League Championship. W 1908 roku, jako mistrzowie, zawodnicy United zadebiutowali w meczu o Tarczę Dobroczynności. Udało się wygrać to trofeum, pokonując 4:0 zdobywców FA Cup, Queens Park Rangers, dzięki hat-trickowi Jimmy’ego Turnbulla.

Trzecim trofeum, jakie dodano do kolekcji w tej dekadzie, był Puchar Anglii na koniec sezonu 1908/1909. Manchester United pokonał 1:0 Bristol City – tym razem za sprawą trafienia Sandy’ego Turnbulla…

Autor: Kornel Kasprowicz